VPH y el cáncer oral: ¿Cuál es el vínculo?

Los científicos saben desde hace décadas acerca de la relación entre el virus del papiloma humano (VPH) y el cáncer de cuello uterino. Pero sólo en los últimos años han aprendido que una infección oral con el virus también puede causar cáncer de cabeza y cuello.

¿Las buenas noticias? Se pueden tomar medidas básicas para prevenir la infección y protegerse del cáncer.

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Aproximadamente el 7% de muchas personas en el mundo tienen VPH oral. Eso es mucho menor que el número que tienen la versión genital, que es la enfermedad de transmisión sexual más común en los EE.UU.

Los científicos todavía están aprendiendo cómo se propaga por vía oral por VPH. Sólo unos pocos estudios han examinado cómo las personas se infectan. Muchos médicos sospechan que se transmite a través del sexo oral, pero nadie puede decir con seguridad. También es incierto si se puede contraer el virus de besos profundos “a la francesa”. Pero está claro que no se puede contraer el VPH oral, por contacto casual, como besar en la mejilla o compartir una bebida con una persona infectada.

Nunca se puede saber que tiene el VPH. El virus no causa síntomas, y la mayoría de las veces, el sistema inmunológico elimina la infección de su cuerpo dentro de 2 años. Sin embargo, en algunos casos, después de muchos años, el virus puede conducir a cáncer de la cabeza o el cuello.

Más de 40 tipos de VPH pueden infectar a las personas, pero sólo unos pocos causan cáncer. Uno de los tipos que causan la mayoría de los cánceres de cuello uterino, llamado HPV16, también está vinculado con la mayoría de los cánceres de cabeza y cuello relacionados con el VPH.

Cuando el VPH infecta las células, provoca que cambien físicamente. Si su sistema inmunológico no puede combatir la infección, esos cambios pueden conducir a tumores. Generalmente se desarrollan en la garganta, cerca de las amígdalas, en la parte posterior del techo de la boca, o en la base de la lengua.